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XBAND: el milagro de los años 90 para jugar Super Nintendo en línea

¿Qué pensarías si alguien te contara que en 1995 se podía jugar Super Mario Kart o Killer Instinct a través de internet? Pues eso es precisamente lo que te voy a contar hoy.

Jugar en línea es algo tan común hoy en día, que muchos lo consideran hasta un derecho; es una funcionalidad que los desarrolladores de videojuegos sí o sí deben incluir en sus títulos si no quieren que el mundo entero se les eche encima con dientes y uñas.

Pero hubo un tiempo en que el multijugador local lo era todo y el juego en línea estaba en pañales. Esa época eran los años 90, cuando esta naciente tecnología se valía de computadoras con Windows 95 conectadas a la red de redes para poder lograr el milagro de que varias personas jugaran juntas sin estar juntas. Sin duda, toda una proeza para aquel tiempo.

Sin embargo, también por esos años hubo un aparato que permitía algo más milagroso aun: jugar Super Nintendo con otras personas a través de internet. Suena increíble, ¿cierto? Pero, ¿qué aparato era y cómo funcionaba? Veamos con más detalle de qué se trataba esto llamado XBAND.

Un servicio online de pago

XBAND fue una de las primeras plataformas de juego en línea creadas para funcionar en consolas domésticas. Se estrenó primero para Sega Genesis, en noviembre de 1994, y luego aterrizó en Super Nintendo, en junio de 19951.

El aparato, fabricado por Catapult Entertainment y licenciado por Nintendo, era un módem que se colocaba en la ranura para cartuchos de la consola y que tenía, a su vez, una ranura en la parte superior para poner el cartucho de juego. Hubo un tiempo en que el multijugador local lo era todo y el juego en línea estaba en pañales. Este módem, lógicamente, tenía una toma para conectar un cable telefónico, el cual se encargaba de darle acceso a internet.

Para poder disfrutar del servicio, había que comprar el módem (que costaba USD 19,99) y, además, suscribirse a uno de los planes disponibles: el primero costaba USD 4,95 mensuales y permitía conectarse al sistema 50 veces al mes, con un costo de USD 0,15 por cada conexión adicional, mientras que el segundo, de USD 9,95, permitía un número ilimitado de conexiones. Además, había un cargo único de USD 2,95, que se pagaba al comenzar el servicio, y un recargo adicional de USD 3,95 por hora si la persona con quien jugábamos era de un área distinta a la nuestra (cosas que ocurrían cuando internet usaba la línea telefónica para funcionar y existía eso llamado “larga distancia” 😝).

Un módem de XBAND podía guardar hasta cuatro cuentas de usuario, cada una de las cuales contaba con las siguientes características:

  • Un perfil personal con su avatar, el que se elegía entre cuarenta imágenes prestablecidas
  • Una lista de contrincantes, donde se podía guardar hasta diez usuarios como máximo
  • Un sistema de mensajería tipo correo electrónico
  • Un sistema de noticias sobre XBAND y los juegos que el sistema soportaba
  • Acceso al ranking de usuarios
  • Un registro de juegos perdidos y ganados, así como su puntaje total por cada juego

Además, existía un sitio web oficial donde se podía acceder a información que no estaba disponible en consolas, como, por ejemplo, las estadísticas de otros jugadores. Así que, para ser algo creado en 1994, XBAND era un servicio bastante completo y, guardando las proporciones, muy similar a lo que ofrecen las consolas actuales.

¡A jugar!

Para poder jugar con otras personas, lo más importante era tener alguno de los juegos con los que XBAND era compatible, como DoomKiller Instinct, Kirby’s Avalanche, Super Mario Kart o Super Street Fighter II: The New Challengers, entre otros. Cuando un jugador se conectaba para jugar, podía elegir un oponente desde su listado de contrincantes o dejar que XBAND eligiera uno al azar2. Una vez que la elección estaba hecha, se procedía a realizar la conexión entre los dos jugadores, luego de lo cual comenzaba el juego. Aquí hay un video donde se muestra cómo dos jugadores se conectaban para jugar Super Mario Kart.

Este registro es de marzo de 1997, poco antes del cierre del servicio.

Como todos sabemos, la velocidad de internet en aquellos años era, en general, bastante baja, pero de todas formas el juego corría de manera muy fluida y natural, como se aprecia en el video. Eso sí, existía un poco de lag, pero era casi imperceptible. Y es que la conexión telefónica era suficiente para la pequeña cantidad de información que se requería enviar y recibir mientras el juego se ejecutaba 🙂

Un problema común en aquellos años era que no se podía ocupar el teléfono mientras alguien estuviera conectado a internet. Sin embargo, XBAND fue diseñado pensando en tal situación, por lo que, cuando alguien levantaba el teléfono para usarlo, el módem pausaba automáticamente el juego para ambos jugadores hasta que la línea telefónica quedara libre nuevamente. Genial, ¿no? 😁

Cuando un match terminaba, los jugadores podían entrar al modo chat de XBAND y conversar entre sí. Para escribir, se habilitaba un teclado en pantalla, el cual se manejaba, obviamente, con el control de Super Nintendo. Como esto era demasiado engorroso, Catapult ofrecía un teclado que se conectaba al puerto del segundo mando de la consola, el cual se vendía a USD 29,95.

Game Over

A pesar de que XBAND alcanzó una notable popularidad entre los jugadores, la cual le permitió tener un máximo de 15.000 suscriptores e incluso realizar un campeonato nacional de juego en línea en diciembre de 1995, de todas formas recibió muchas críticas, las cuales fueron llevando a XBAND poco a poco a su fin. Por ejemplo, muchos usuarios se quejaban de que, al conectarse al sistema, no había suficientes jugadores en línea, lo cual hacía muy difícil poder jugar.

También se criticaba la poca capacidad de reacción de Catapult ante las trampas, como cuando un jugador se desconectaba a propósito del sistema al ver que estaba a punto de perder una partida. Esto puede parecer algo menor, pero en realidad la víctima de esta situación quedaba con la sensación de que había perdido su tiempo y su dinero sin obtener una victoria real ni el puntaje correspondiente, aparte de dejar a XBAND con una mala imagen. Estos hechos se comentaban entre los jóvenes de la época, lo cual ayudó a frenar el avance de XBAND. Es que, de verdad, ¿quién querría pagar tanto dinero para jugar si el proveedor del servicio no hace nada para castigar a los tramposos?

Otro factor que contribuyó al cierre del servicio fue la baja cantidad de juegos compatibles con el sistema. Debido al desinterés de las desarrolladoras en dar soporte a XBAND, Catapult tuvo que hacer por su propia cuenta que los juegos fueran compatibles con su producto. Esto implicaba hacer ingeniería inversa de cada juego y luego programar un hack que enviara y recibiera por internet los datos necesarios para que todo funcionara bien. Por esta razón, XBAND llegó a soportar apenas 14 títulos de Super Nintendo.

Fue así que, después de una pérdida de popularidad progresiva (acelerada, también, debido a la nueva generación de consolas), Catapult anunció a sus suscriptores que desde el 16 de marzo de 1997 solo podrían concertar partidas con personas de su misma área. Y poco más de un mes después de eso, el 30 de abril de 1997, el servicio se detuvo completamente. De esta forma, este milagro llamado XBAND llegaba a su fin.

XBAND duró poco, menos de dos años en el caso del Super Nintendo, pero quienes pudieron usarlo dan fe de que fue algo totalmente revolucionario en su época. Aunque el servicio existió solo en Estados Unidos, su influencia fue notable y creo que definió, en cierta forma, los pasos a seguir por la industria del videojuego en cuanto al juego en línea.

Y tú, ¿conocías XBAND? ¿Qué te ha parecido? Espero tus comentarios. ¡Hasta la próxima, nintenderos! 😁

Nota 1

El servicio estuvo disponible entre 1994 y 1997, y solo en Estados Unidos.

Nota 2

XBAND seleccionaba oponentes que tuvieran niveles de habilidad similares a las del jugador (basándose en sus estadísticas de juego y su puntaje general) y que estuvieran en la misma área suya, a no ser que tuviera configurada su cuenta para permitir que XBAND buscara jugadores de otras áreas, en cuyo caso se aplicaba el recargo correspondiente.

URL corta: http://bit.ly/2pQ9JNM  

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  • Luchoag

    Pero qué artículo más interesante! Nunca había escuchado nombrar esto. Se ve realmente muy bien. Me recuerda a otro sistema de esos años (algo anterior, creo) llamado ImagiNation Network, creado por la extinta Sierra Online, que permitía a los usuarios jugar a distintos tipos de juegos, desde juegos de dados hasta el RPG “The Shadow Of Yserbius”. Fue otro de esos intentos por conectar a jugadores de distintas locaciones a través de internet cuando todavía era una novedad hacerlo.
    Muy buen hallazgo, Andrés!

    • Andalbor

      Muchas gracias, Lucho 😁 Como siempre dejando un dato interesante en los comentarios. Así como tú no sabías de XBAND, yo tampoco sabía de ImagiNation Network. Acabo de buscar información y tienes razón, es muy anterior a XBAND. Para ser exactos, de 1991. Sin duda, más revolucionario que el aparato que trato aquí, aunque este tiene mucho mérito también al estar enfocado en consolas 🙂

      Ayer estuve visitando tu blog y me topé con un juego llamado “NES Quest”. Cuando entré a leer de qué se trataba, me pareció muy entretenido, así que quise dejarte un comentario… pero yo mismo me adelanté: en 2009 te comenté esa entrada diciendo que jugaría aquel juego. ¡En 2009, jajaja! 😂 Así que ahora lo bajé y espero jugarlo pronto para ver qué tal es y comentarte qué me parece 👍

      Saludos y gracias por la visita 😄

  • Luchoag

    Se podría decir que XBAND fue un poco más allá porque permitía jugar juegos de consola que también podían jugarse de manera individual. Los juegos de ImagiNation en cambio eran para jugar exclusivamente en línea, si no me equivoco.
    Como dato curioso, agrego: hace unos años un grupo de fans retomó el proyecto y los servidores volvieron a estar activos. Con algunos colegas de otros sitios tuve la oportunidad de probarlo y nos divertimos un rato jugando. Incluso hay una grabación de una partida del RPG en la que participé en el canal de YouTube de La Mazmorra Abandon.
    Ya me avisarás si pruebas el NES Quest!
    Un saludo!